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Como um cético em tecnologia decidiu que a IA poderia beneficiar a classe média

David Autor parece um improvável otimista em IA. O economista trabalhista do Instituto de Tecnologia de Massachusetts é mais conhecido por seus estudos aprofundados que mostram o quanto a tecnologia e o troca corroeram os rendimentos de milhões de trabalhadores americanos ao longo dos anos.

Mas Autor defende agora que a nova onda de tecnologia – inteligência artificial generativa, que pode produzir imagens e vídeos hiper-realistas e imitar de forma convincente a voz e a escrita dos seres humanos – poderia inverter essa tendência.

“A IA, se bem utilizada, pode ajudar a restaurar o coração da classe média e das qualificações médias do mercado de trabalho dos EUA, que foi esvaziado pela automação e pela globalização”, escreveu Autor num artigo que Revista Noema publicado em fevereiro.

A posição do Sr. Autor em relação à IA parece uma conversão impressionante para um especialista de longa data em baixas na força de trabalho da tecnologia. Mas ele disse que os fatos mudaram e seu pensamento também.

A IA moderna, disse Autor, é uma tecnologia fundamentalmente diferente, abrindo a porta para novas possibilidades. Pode, continuou ele, mudar a economia da tomada de decisões de alto risco, para que mais pessoas possam assumir parte do trabalho que agora é da competência de especialistas de elite e caros, como médicos, advogados, engenheiros de software e professores universitários. E se mais pessoas, incluindo aquelas sem diploma universitário, puderem realizar trabalhos mais valiosos, deverão receber mais salários, elevando mais trabalhadores para a classe média.

O pesquisador, que o The Economist certa vez chamou de “a voz acadêmica do trabalhador americano”, começou sua carreira como desenvolvedor de software e líder de uma organização sem fins lucrativos de educação em informática antes de mudar para a economia – e passar décadas examinando o impacto da tecnologia e globalização sobre trabalhadores e salários.

Autor, 59 anos, foi autor de um estudo influente em 2003 que concluiu que 60 por cento da mudança na procura que favoreceu os trabalhadores com formação universitária ao longo das três décadas anteriores foi atribuível à informatização. Pesquisas posteriores examinaram o papel do tecnologia na polarização salarial e em inclinação crescimento do emprego em direção a empregos de serviços de baixos salários.

Outros economistas consideram o último tratado do Sr. Autor um exercício de pensamento estimulante, embora especulativo.

“Sou uma grande admiradora do trabalho de David Autor, mas a sua hipótese é apenas um cenário possível”, disse Laura Tyson, professora da Haas School of Business da Universidade da Califórnia, Berkeley, que foi presidente do Conselho de Economia Económica. Conselheiros durante a administração Clinton. “Há um amplo consenso de que a IA produzirá um benefício de produtividade, mas como isso se traduzirá em salários e emprego é muito incerto.”

Essa incerteza geralmente tende para o pessimismo. Não apenas os pessimistas de Silicon Valley, mas também os economistas tradicionais prevêem que muitos empregos, desde trabalhadores de call centers a programadores de software, estão em risco. Em um relatório no ano passadoa Goldman Sachs concluiu que a IA generativa poderia automatizar atividades equivalentes a 300 milhões de empregos a tempo inteiro a nível mundial.

No último relatório de Autor, que também foi publicado no National Bureau of Economic Research, ele desconsidera a probabilidade de a IA poder substituir inteiramente o julgamento humano. E ele vê a procura de cuidados de saúde, software, educação e aconselhamento jurídico como quase ilimitada, de modo que a redução de custos deveria expandir esses campos à medida que os seus produtos e serviços se tornassem mais acessíveis.

“Não é uma previsão, mas um argumento” para um caminho alternativo a seguir, muito diferente do apocalipse do emprego previsto por Elon Musk, entre outros, disse ele.

Até agora, disse Autor, os computadores eram programados para seguir regras. Eles ficaram incansavelmente melhores, mais rápidos e mais baratos. E as tarefas rotineiras, num escritório ou numa fábrica, poderiam ser reduzidas a uma série de regras passo a passo que têm sido cada vez mais automatizadas. Esses empregos eram normalmente realizados por trabalhadores de nível médio, sem diploma universitário de quatro anos.

A IA, por outro lado, é treinada com base em grandes quantidades de dados – praticamente todos os textos, imagens e códigos de software na Internet. Quando solicitados, poderosos chatbots de IA, como o ChatGPT da Open AI e o Gemini do Google, podem gerar relatórios e programas de computador ou responder perguntas.

“Ele não conhece regras”, disse Autor. “Ele aprende absorvendo muitos e muitos exemplos. É completamente diferente do que tínhamos na computação.”

Um auxiliar de IA, disse ele, equipado com um depósito de exemplos aprendidos pode oferecer “orientação” (na área da saúde, você considerou esse diagnóstico?) e “proteções” (não prescreva esses dois medicamentos juntos).

Dessa forma, disse Autor, a IA não se torna um destruidor de empregos, mas uma “tecnologia complementar ao trabalhador”, que permite que alguém sem tanta experiência realize um trabalho mais valioso.

Os primeiros estudos de IA generativa no local de trabalho apontam para o potencial. Um projeto de pesquisa de dois estudantes de pós-graduação do MIT, a quem Autor aconselhou, atribuiu tarefas como escrever relatórios curtos ou comunicados de imprensa a profissionais de escritório. A IA aumentou a produtividade de todos os trabalhadores, mas os menos qualificados e experientes foram os mais beneficiados. Pesquisas posteriores com trabalhadores de call center e programadores de computador encontrou um padrão semelhante.

Mas mesmo que a IA proporcione os maiores ganhos de produtividade aos trabalhadores menos experientes, isso não significa que estes colherão os frutos de salários mais elevados e melhores planos de carreira. Isso também dependerá do comportamento empresarial, do poder de negociação dos trabalhadores e dos incentivos políticos.

Daron Acemoglu, economista do MIT e colaborador ocasional de Autor, disse que a visão de seu colega é um caminho possível a seguir, mas não necessariamente o mais provável. A história, disse Acemoglu, não está com os otimistas que levantam todos os barcos.

“Já estivemos aqui antes com outras tecnologias digitais e isso não aconteceu”, disse ele.

O Sr. Autor reconhece os desafios. “Mas penso que há valor em imaginar um resultado positivo, encorajando o debate e preparando-se para um futuro melhor”, disse ele. “Esta tecnologia é uma ferramenta e a forma como decidimos usá-la depende de nós.”

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