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UConn Star Paige Bueckers está cada vez mais perto do Monte Rushmore do programa

PORTLAND, Oregon – O pequeno grupo de meninas na primeira fila do Moda Center, do outro lado da quadra da maior estrela da academia, deve ter gritado o nome de Paige Bueckers umas 100 vezes.

Eles continuaram – “PAIGE, PAIGE, PAIGE, PAIGE” – até que o guarda da UConn, KK Arnold, os notou.

“Você deveria tirar uma foto com eles”, Arnold disse a seu companheiro de equipe. Bueckers seguiu timidamente naquela direção, enquanto os fãs clamavam por autógrafos e sorriam de entusiasmo enquanto ela entregava.

Bueckers é diferente de qualquer outra estrela de Geno Auriemma no passado, disse ele no início desta semana. Por um lado, o público não se cansa dela – como aconteceu novamente na noite de segunda-feira, quando ela deu uma clínica contra a USC na Elite Oito com 28 pontos, 10 rebotes e 6 assistências para levar UConn à final Quatro pela 23ª vez na história do programa e pela terceira vez em quatro anos.

Por outro lado, ela pode ser difícil de avaliar – internalizando tanto suas emoções que Auriemma às vezes não consegue lê-la. Ele a viu desabar exatamente uma vez – no vestiário do Tennessee, no ano passado, quando uma lesão no ligamento cruzado anterior a impediu de jogar.

“Ela não demonstra isso”, disse Auriemma. “Outros jogadores que tive que eram desse nível, andavam por aí como se fossem donos. Eles falavam como se fossem donos. … Paige guarda tudo dentro e deixa sair quando precisa.”

À sua maneira, Bueckers deixou escapar essas emoções na noite de segunda-feira.

À medida que os segundos passavam e Bueckers caía com o rebote final em um confronto épico entre os Huskies número 3 contra o USC, ela deixou cair a bola e correu em direção ao meio da quadra para pular em comemoração com seus companheiros de equipe. Ela colocou um chapéu do Final Four no topo da cabeça, posou para selfies e acenou com as duas mãos para a multidão da UConn enquanto finalmente saltava em direção ao túnel.

Houve momentos no ano passado, afastado dos gramados devido a lesões, em que Bueckers se forçou a encontrar alegria fora do basquete. Não mais.

“(A vitória) foi um dos sentimentos mais gratificantes que já senti na minha vida”, disse ela.

Agora Bueckers está a apenas duas vitórias de se solidificar como um dos maiores nomes de todos os tempos da UConn. Diana Taurasi, Sue Bird, Breanna Stewart, Maya Moore – cada uma ganhou pelo menos dois títulos nacionais. Agora é a vez de Bueckers, e talvez a tarefa que ela tem pela frente seja ainda mais assustadora, considerando que ela está tentando levar os Huskies ao seu primeiro campeonato nacional desde 2016 – um período de seca que é considerado uma eternidade em Storrs, Connecticut.

“Tivemos ótimos (jogadores da UConn) naquele Monte Rushmore”, disse Auriemma. “Não sei se conseguiríamos encaixar todos eles. Mas sim – tudo que ela precisa é ganhar um campeonato nacional. Esperamos que tenhamos a oportunidade de fazer isso no próximo fim de semana.”

Ela dividirá a marquise com Caitlin Clark em Cleveland para mais um confronto altamente aguardado do basquete universitário feminino.

No encontro repleto de estrelas da Elite Oito de segunda-feira contra a USC e a sensação do primeiro ano JuJu Watkins, Bueckers fez de tudo para que UConn roubasse o show. Ela acertou 11 de 23, incluindo 3 de 6 além do arco para seus 28 pontos, apenas um atrás de Watkins. No intervalo, Bueckers tinha 15 pontos contra 13 de Watkins, enquanto as estrelas se revezavam na troca de baldes de embreagem.

Talvez a sequência mais impressionante de Bueckers tenha ocorrido no terceiro quarto, faltando cerca de quatro minutos para o final do jogo, quando ela acertou pela primeira vez um salto de reviravolta aparentemente impossível com um defensor em cima dela, e então acertou uma cesta de 3 pontos na próxima viagem pela quadra para dar UConn uma vantagem de 6 pontos e uma oscilação de impulso.

UConn ficou famoso por ficar com falta de jogadores nesta temporada devido a lesões, e Bueckers jogou todos os 40 minutos em cada um dos últimos três jogos dos Huskies.

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Além dos fogos de artifício ofensivos, quando a guarda do UConn, Nika Mühl, cometeu sua quarta falta faltando 3:05 para o fim do terceiro quarto, Bueckers também assumiu a tarefa defensiva mais difícil da noite, ao marcar Watkins.

Auriemma descreveu Watkins como a missão defensiva mais difícil que qualquer um de seus guardas havia empreendido nesta temporada e possivelmente em qualquer momento de suas carreiras na UConn. Mas embora Watkins tenha tido seus momentos contra Bueckers, acertando alguns 3s sobre ela, Bueckers parecia ter uma resposta própria para acabar com o ímpeto da USC.

“Paige sempre quer ser sobre-humana. Você não pode aspirar a ser isso, mas ela tenta ao máximo ser sobre-humana”, disse Auriemma. “Quando você tem jogadores que pensam: ‘Não há nada que eu não possa fazer, não há nada que me escape’, eles estão em outro nível. Eles jogam o jogo em outro nível. Eles pensam em um nível diferente. Eles inspiram todos ao seu redor.”

Em outras palavras: “Paige fazendo coisas de Paige”.

UConn tem um vôo cross-country de volta para Storrs, Connecticut, por alguns dias antes dos Huskies seguirem para a Final Four.

Será uma TV imperdível e Bueckers terá novamente sobre os ombros o peso de uma vaga no campeonato nacional. Mas ela estará preparada.

“Para Paige, (a mentalidade é): ‘É para isso que vivo. Vivo para esses momentos”, disse Auriemma. “Toda criança tem esse… medo de ‘E se eu não conseguir?’ Qualquer um que lhe diga que não existe (esse medo), está mentindo. Mas os grandes colocam isso no fundo da mente e simplesmente vão e fazem o que fazem.”

(Foto de Paige Bueckers: Steph Chambers / Getty Images)



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