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Como DJ Burns Jr. e NC State se tornaram as Cinderelas de março

DALLAS – DJ Burns Jr. teve um raro momento em que as luzes e as câmeras não estavam acesas na tarde de sábado dentro do America Airlines Center. O centro da NC State foi questionado pelos repórteres como ele preferia ser defendido: com cobertura única ou com equipe dupla?

“Eu prefiro vencer”, disse Burns. “Então, seja lá como você vier até mim, farei o que for preciso para vencer. Não me importo se isso é passar ou marcar. Não me importo se não receber nenhum toque. Eu me importo que ganhemos, porque quando ganhamos, todos são notados.”

Depois que o único gravador na mesa à sua frente foi desligado, Burns foi questionado novamente: o que você realmente prefere?

“Quero dizer, isso é…”, disse Burns. “Ninguém sabia meu nome até começarmos a vencer, mesmo com todas aquelas estatísticas.” Ele fez uma pausa e então Burns, o rapper, apresentou sua maneira de resumir essa incrível e inexplicável corrida estadual da Carolina do Norte: “Ninguém se importa com um perdedor. É por isso que decidi ser um vencedor.”

O que Burns quer, Burns consegue.

Na tarde de domingo, o novo jogador favorito do país foi enfrentado por Duke, e essa acabou sendo uma decisão errada. Burns marcou 29 pontos para os Blue Devils – 21 após o intervalo – em uma vitória por 76-64 que também deu à América o que ela queria: o urso dançante contra o gigante de Purdue na Final Four.

O 11º colocado Wolfpack, vencedor de nove jogos consecutivos, já venceu mais jogos em três semanas do que desde o momento em que o calendário mudou para 2024 até o final da temporada regular. Ninguém previu nada disso, para ser honesto. “Deus, não”, disse sua mãe, Takela, enquanto observava seu filho comemorar no palco. “Não poderia ter imaginado.”

Seu filho e seus companheiros de equipe viajados, não importa o que aconteça a partir daqui, farão parte da tradição de março para sempre. Sua sequência é mais improvável do que qualquer outra, incluindo o campeonato do Wolfpack de 1983, que foi um time classificado na pré-temporada e pelo menos teve um recorde de vitórias em jogos do ACC. Este teve que vencer cinco jogos em cinco dias no torneio ACC. Este perdia no intervalo da rodada de abertura do torneio ACC para Louisville – Louisville! – um time cujo técnico foi demitido no momento em que a campainha tocou. E nada disso seria possível se Isaac McKneely, da Virgínia, não tivesse perdido o primeiro-a-um faltando 5,3 segundos para o fim das semifinais do ACC, dando a Michael O’Connell a chance de forçar a prorrogação com uma inclinação de 25 pés. -em 3 na campainha.

Graças aos céus do basquete, porque isso nos deu Burns, que a maior parte do universo dos espectadores de basquete não conhecia até que o Wolfpack decidiu se transformar no Danny Manning e nos Milagres desta geração. (É hora de inventar um apelido para esse grupo.)

VÁ MAIS FUNDO

‘Ele é como um urso polar e uma bailarina’: o incomparável DJ Burns está impulsionando o NC State

A versão SparkNotes de como o inconcebível aconteceu: Burns decidiu começar a dominar, o Wolfpack começou a defender e pronto. Um monstro libertado.

Taticamente, os treinadores do NC State optaram antes do torneio ACC por fazer um pequeno ajuste em sua defesa. Seu ponto de encontro seria mais próximo da linha de 3 pontos e não tão estendido, o que fazia com que os guardas adversários não tivessem uma pista tão longa para atacar Burns, que sempre recua na cobertura de queda.

O Wolfpack também ficou muito bom em trocar Burns para permitir que ele permanecesse na pintura. Isso é uma coisa de química, tanto quanto qualquer outra coisa. E não é de admirar que tenha demorado algum tempo, considerando que o Wolfpack trouxe oito novos jogadores (sete transferências, um calouro) na última offseason. A ideia era construir em torno de Burns, que era uma pessoa pouco convencional há dois anos, quando o Wolfpack o recrutou como um graduado transferido de Winthrop.

Burns começou sua carreira no Tennessee e saiu após ser redshirt como calouro, chegando ao Winthrop, onde foi o Jogador do Ano do Big South em sua terceira temporada, com média de 15 pontos e 62,6% de arremessos em campo, jogando apenas 20,9 minutos por jogo. . Ele foi um dos artilheiros mais eficientes do portal de transferências, mas seu tamanho o impediu de jogar longos minutos. O Wolfpack decidiu arriscar.

“Simplesmente não sentíamos que poderíamos deixar passar um cara como aquele que poderia nos dar uma presença baixa”, disse o assistente técnico Kareem Richardson. “Sabíamos que ele não seria um grande homem normal para o treinador (Kevin) Keatts. Não seriam aquelas corridas no aro ou enterradas na tela da bola, mas para crédito do treinador, ele meio que mudou seu estilo.

O plano original há um ano era tirar Burns do banco como artilheiro de microondas, uma mudança quando as estrelas Terquavion Smith e Jarkel Joiner foram para o banco. Foi uma abordagem do tipo NBA, com Burns sendo a atração principal da segunda unidade.

Dusan Mahorcic, transferido de Utah, foi o pivô titular. Mas Mahorcic deslocou o tendão patelar direito após 10 jogos da temporada, e Burns foi forçado a começar o serviço. Ele foi titular nos cinco jogos seguintes, depois saiu do banco em três e voltou ao time titular pelo resto do ano. Em um jogo em Wake Forest no final de janeiro, o Wolfpack decidiu jogar através dele; ele marcou 31 pontos em 26 arremessos em uma vitória por 79-77 que foi uma prévia do que estava por vir nesta temporada.

Keatts construiu a escalação em torno de Burns e do ex-ala da Virgínia, Casey Morsell, com a visão de que Burns seria a peça central do ataque. Ele começou bem, mas foi inconsistente em janeiro, e depois de uma derrota em 27 de janeiro em Syracuse, quando marcou 10 pontos em 14 arremessos e saiu do banco naquela noite, Richardson liderou o que foi essencialmente uma intervenção, trabalhando para conseguir Burns. em forma e acertando sua mente.

Enquanto o Wolfpack perdeu seus últimos quatro jogos da temporada regular, e Burns teve dificuldades em três deles – um ovo de ganso e 15 pontos combinados em outros dois – ele teve seu desempenho mais dominante da temporada em uma derrota em casa para Duke quando o Blue Devils nunca enviou um time duplo e marcou 27 pontos.

Desde o início do torneio ACC, ele marcou dois dígitos em todos os jogos, exceto no Sweet 16, quando Marquette fez dupla com ele e ele deu sete assistências, o recorde de sua carreira. A diferença?

“Acabei de decidir que não me importo em sofrer uma falta”, disse Burns, “e vou apenas fazer as coisas acontecerem”.

A atenção que ele trouxe também passou a ajudar seus companheiros a seguir em frente. O’Connell, que teve média de 4,4 pontos durante a temporada regular, teve média de 10,2 durante esta seqüência de nove vitórias consecutivas. Mohammed Diarra, que marcou dois dígitos em jogos consecutivos apenas uma vez na temporada regular, marcou dois dígitos em cinco dos seis jogos anteriores ao domingo e se tornou um protetor de elite. E a ascensão de Burns não tirou nada do DJ Horne, artilheiro do time.

“A energia do DJ Burns simplesmente passa pela nossa equipe”, disse Keatts.


DJ Burns Jr. e companheiros de equipe comemoram após garantir uma vaga na Final Four. (Tim Heitman/EUA Hoje)

O Wolfpack também parou de cometer erros descuidados que levam à derrota. Eles jogaram bem nesta temporada, quando minimizaram as viradas e conseguiram bons arremessos. Durante a seqüência de quatro derrotas consecutivas que levou à pós-temporada, os treinadores ainda estavam otimistas porque o ataque estava chegando e o esforço estava presente. Eles apenas lutaram para conseguir paradas.

É por isso que no intervalo de domingo, quando Duke liderava por 27-21, todos do lado do Wolfpack estavam otimistas. Eles só viraram a bola duas vezes, acertaram os arremessos que queriam e Burns jogou apenas oito minutos porque cometeu duas faltas. Antes de os treinadores entrarem no vestiário, eles ouviram os jogadores lá dentro dizendo “Estamos bem. Nós vamos ganhar este jogo.”

“Não acho que houve um segundo em que pensamos que iríamos perder o jogo”, disse Burns. “Mesmo a energia que o treinador trouxe no intervalo foi completamente diferente do que esperávamos.”

O que é que foi isso?

“Ele estava simplesmente feliz. Estávamos perdendo o jogo e não gritaram conosco.”

Mensagem de Keatts: “Vocês estão jogando uma boa defesa. Vocês vão lá e repitam isso de novo, vamos ganhar este jogo.”

Burns também percebeu que Duke seguiria o plano de jogo de não duplicá-lo: “Isso é honestamente um grande erro”, disse ele. “Decidimos aproveitar.”

O Wolfpack abriu o segundo tempo com um toque no meio da trave para Burns, que apoiou Kyle Filipowski e sentiu Filipowski trapaceando em seu ombro direito, então ele girou na outra direção para colocar a bola. no mesmo lugar, Filipowski ficou logo atrás dele e ele acertou o gancho de esquerda. Bem, não é realmente um gancho, mas sim um salto elevado.

Repetidamente, ele apoiava Filipowski ou Ryan Young e disparava um de seus chutes pouco ortodoxos, colocando o ombro no peito deles e lançando a bola além do alcance deles, ou girando quando tentavam acertá-lo e fazendo piruetas no espaço.

“Seu toque é o melhor que já tive”, disse Richardson. “Ele nunca entra de forma limpa. Ele vai apenas pular, pular, pular e depois entrar. Estou no basquete universitário há mais de 25 anos e nunca vi um como ele.

Por outro lado, Duke tentou envolver Burns em tantas telas de bola e ações de triagem fora da bola quanto possível. Mas o tiro saiu pela culatra porque tirou os Blue Devils de seu ritmo, e o Wolfpack encolheu o chão o suficiente para que eles não pudessem realmente correr ao redor de Burns como esperavam.

Depois que Burns girou a linha de base em torno de Mark Mitchell e, em seguida, lançou um flutuador sobre Sean Stewart a 4:19 do fim, ele quase superou o próprio Duke no segundo tempo. Era Duke 17, Burns 15. E o Wolfpack liderado por 14.

Nos minutos finais do jogo, Burns jogou para a multidão, pulando para o banco cada vez que Keatts o substituiu na defesa e nos companheiros de equipe, até mesmo derrubando o pobre guarda júnior Breon Pass em sua cadeira.

Depois, ele dançou no palco enquanto os fiéis do estado da Carolina do Norte cantavam o novo grito de guerra do time – “Por que não nós?” – e jogou sua camiseta do campeonato triplo XL da Região Sul para o primo. Seus pais assistiram à distância, filmando-o cortando a rede e se beliscando para que isso realmente estivesse acontecendo.

“Este é um dos momentos de maior orgulho da minha vida”, disse seu pai, Dwight. “Tudo o que ele passou, a jornada dele, para que esse momento acontecesse hoje, isso é o ápice. Deixe-me reformular, porque não é o auge. Há mais por vir.”

Burns fez uma prévia e resenha antes de deixar a arena, apresentando-se diante dos repórteres e essencialmente apresentando sua rotina de comédia.

Sobre seu arsenal de movimentos: “Não vamos falar sobre isso. Não vamos distribuir todo o molho.”

Sobre quando tudo isso vai acontecer: “Que horas são? (Eram 19h30 CT.) Doze a 14 horas. Aí eu acordo e estaremos na academia pela manhã.”

Sobre por que ele não vestiu a camiseta do campeonato como todo mundo: “Só não queria que ela sujasse antes de poder usá-la amanhã”.

Keatts então apareceu, juntando-se à confusão da mídia.

Kevin Keatts, basquete da NC State, algumas perguntas. Como você se sente quando seu treinador joga a bola para você 19 vezes em 28 minutos?

“Espero que levemos essa mentalidade para a próxima semana”, disse Burns, exibindo seu sorriso cheio de dentes.

Quanto ao que ele terá para Zach Edey, a estrela de Purdue que o aguarda no próximo jogo?

“Um bom jogo. Não vou falar muito sobre isso.”

Ficaremos felizes em esperar. Porque todos sabemos que, eventualmente, ele terá algo a dizer.

(Foto superior: Lance King / Getty Images)



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