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Com duas medalhas olímpicas, este graduado de Harvard caminha em direção a um objetivo maior

AUSTIN, Texas – Houve um momento em uma quarta-feira aleatória recente, enquanto a velocista campeã mundial e medalhista olímpica Gabrielle Thomas fazia malabarismos com e-mails sobre uma reunião que ela deveria realizar em uma clínica de saúde voluntária e se preparava para a narração de um comercial com um azul- patrocinadora do chip e descobriu a logística de uma próxima sessão de musculação, quando ela teve uma espécie de epifania.

“Eu realmente não imaginava que minha vida fosse como é agora”, disse ela, tirando os olhos do telefone enquanto tomava um café em uma cafeteria.

Ela não está brincando.

Praticamente tudo o que Thomas conquistou na pista, as duas medalhas olímpicas em Tóquio em 2021, a medalha de prata nos 200 metros e a medalha de ouro no revezamento 4×100 metros no campeonato mundial do ano passado em Budapeste, é um pouco de um borrão.

Ela é formada em neurobiologia por Harvard, onde também estudou saúde e política global, além de mestrado em saúde pública e epidemiologia pela Universidade do Texas. A corrida já deveria ter acabado há muito tempo. No meio da faculdade, ela nem sabia que corrida profissional existia. Ela achava que seus heróis, mulheres como Allyson Felix e Sanya Richards-Ross, meio que desapareceram durante três anos entre os Jogos Olímpicos.

Além disso, ela sempre teve a voz de sua mãe, Jennifer Randall, passando por sua cabeça. Randall é um professor de educação da Universidade de Michigan, especializado em preconceito racial em avaliações. O atletismo não é exatamente o mais importante para ela. A ligação de Thomas para sua mãe depois que ela ganhou aquelas medalhas nas Olimpíadas de Tóquio foi mais ou menos assim.

Mãe, ganhei duas medalhas.

Isso é ótimo, querido, quando começam as aulas?

Alguns meses depois, Thomas teve que ter uma conversa que pode ser considerada difícil com sua mãe, dizendo-lhe que ela não achava que iria fazer um doutorado.

“Eu não deixei isso passar”, disse Randall durante uma conversa recente. “Vou ficar quieto sobre isso agora porque ela tem coisas para fazer e vejo o valor de trabalhar antes de obter um doutorado, então, na minha cabeça, ela está apenas ganhando experiência profissional. Ela tem tempo para recuperar o juízo.

Bem-vindo ao mundo de Gabby Thomas.

Gaby Thomas


Gabby Thomas comemora a medalha de bronze nos 200 metros nas Olimpíadas de Tóquio, uma das duas medalhas que conquistou lá. Ela também conquistou a prata como parte da equipe americana de revezamento 4X100 metros. (Philip Fong/AFP via Getty Images)

Estes são os meses em que tantos ex-atletas olímpicos e prováveis ​​futuros atletas adotam um foco singular na tarefa que têm em mãos, que é formar a equipe olímpica e subir ao pódio neste verão em Paris. Qualquer outra coisa pode parecer uma distração ou um desvio do objetivo principal que, em muitos casos, tem sido o foco principal de suas vidas desde que eram crianças pequenas.

E há também a existência contrária que Thomas viveu durante grande parte de seus 27 anos. Claro, ela começou sua temporada de 2024 vencendo as corridas de 100 e 200 metros no Texas Relays no fim de semana passado, alcançando um recorde pessoal auxiliado pelo vento nos 100 metros. Mas em seu mundo, o atletismo e o resto dos esportes que ela praticava eram (e de certa forma ainda são) a distração. Ela quase parou de correr depois da segunda temporada em Harvard.

Correr, ela sentia, estava prejudicando sua pesquisa sobre autismo no Hospital Infantil de Boston. Ela queria se tornar membro de um dos clubes de finalistas de Harvard e estava se envolvendo cada vez mais na organização de mulheres em negócios de graduação de Harvard. Além disso, ela estava saindo para um período de verão no exterior, no Senegal.

Tudo isso parecia mais importante do que outra série de intervalos ou sessões de musculação.

Seu treinador, Kebba Tolbert, e sua mãe a ouviram. Tolbert disse que ela estava apenas passando por “coisas normais de Harvard”. Muitos estudantes enfrentam dificuldades com as notas em algum momento, especialmente aqueles com um apetite voraz pela vida universitária como o dela. Ela só precisava dormir um pouco mais.

Sua mãe disse que ela estava bem com tudo o que sua filha decidisse. Ela também sabia que Thomas sempre foi uma das pessoas mais competitivas do planeta. Ela e seu irmão gêmeo, Andrew, nasceram de cesariana, e Andrew, agora designer gráfico em Idaho, foi contratado primeiro. Randall ainda consegue ouvir os gritos da filha.

“Ela lutou com unhas e dentes para ser Twin A e acabou com o cordão umbilical enrolado no pescoço”, disse Randall. “Ela não teve interesse em ser nada além do primeiro lugar desde então. Ela competiu com ele em tudo.”

Randall sabia como isso iria acontecer. Não havia como sua filha desistir. Ela só precisava de uma pausa para recarregar as energias e encontrar o caminho de volta ao que amava e sentia ser importante.

Isso ela fez. E como.

Gaby Thomas


Gabby Thomas faz alongamento em uma recente sessão de treinamento em Austin, Texas, onde também trabalha até 10 horas por semana em uma clínica de saúde local. (Matthew Futterman/ O Atlético)

Nos campos de futebol juvenil da Geórgia e de Massachusetts, onde cresceu, Thomas percebeu pela primeira vez que ela era mais rápida do que qualquer outra pessoa. Seus times jogavam futebol clássico de chute e corrida – chute a bola por cima da defesa e deixe seu atacante passar por todos para alcançá-la e marcar. Thomas, cujo pai, Desmond, jogava futebol no Duke, marcou muitos gols.

Na sétima série, como aluna externa na Williston Northampton School, uma escola preparatória particular no centro de Massachusetts, ela começou a competir no atletismo, ao mesmo tempo que jogava em times de futebol e basquete. Ela se especializou no salto em distância e no salto triplo, que exigem velocidade para ganhar impulso para grandes saltos. Ela não se considerava uma velocista de ponta, mesmo tendo vencido tantas corridas no ensino médio e se tornado campeã de preparação na Nova Inglaterra.

Uma vez em Harvard, porém, ela rapidamente começou a reescrever os livros de recordes da escola e da Ivy League e se qualificou para as provas olímpicas de atletismo dos EUA de 2016 como caloura. Treinadores de fábricas de atletismo como Oregon procuraram Tolbert e disseram que se soubessem que ela era tão boa, teriam prestado um pouco mais de atenção nela.

O que aconteceu? Tolbert admite abertamente que Harvard não é exatamente conhecida por produzir velocistas de classe mundial, mas a faculdade deu a Thomas a chance de treinar com mulheres rápidas todos os dias.

“Você coloca uma pessoa talentosa e competitiva em um grupo de classe nacional, e isso permite que ela decole”, disse ele. “O grupo a incentivou a se tornar tão boa tão rápido.”

Nas seletivas olímpicas de 2016, ela alinhou na mesma pista que seus heróis, incluindo Felix, e terminou em sexto lugar nos 200 metros. Ela se lembra de Torie Bowie, que venceu a corrida, terminando 0,5 segundos à frente dela, compensando a vantagem de largada que Thomas tinha sobre ela nas primeiras passadas.

“Fui fumado”, disse Thomas.

Depois veio a estagnação do segundo ano. Ela ficou em terceiro lugar nos nacionais nos 200 metros quando era caloura e terminou em terceiro mais uma vez no segundo ano. Os desafios acadêmicos se acumulavam, ela estava sobrecarregada e queria ser apenas uma estudante universitária. Ela correu por dois anos e participou das seletivas olímpicas. Ela terminou.

Gabrielle Tomás


Gabby Thomas comemora a vitória na final dos 200 metros nas provas olímpicas de atletismo dos EUA em junho de 2021. Thomas quase desistiu da pista após o ciclo olímpico anterior. (Andy Lyons/Getty Images)

Depois foi para o Senegal e passou seis semanas a estudar cuidados de saúde e cultura e a viajar por todo o país da África Ocidental, conhecendo pessoas que lutavam para reunir o necessário para a sobrevivência. Ela olhou para o oceano a partir da “Porta Sem Retorno” na Ilha Gorée, que se acredita ter sido uma parada importante para milhares de pessoas escravizadas em sua jornada para as Américas. Ela decidiu que poderia administrar sua vida, por mais ocupada que fosse, e o que quer que acontecesse com suas notas ou resultados na pista não importava muito.

Foi quando ela conseguiu realmente rápido. Em março de seu primeiro ano, ela se tornou a primeira velocista feminina da Ivy League a ganhar um título nacional indoor, estabelecendo um novo recorde colegial nos 200 metros. E foi então que Tolbert sentou-se com ela e explicou-lhe que ser corredora profissional era um trabalho de verdade, que ela poderia conseguir um patrocinador de calçados, ganhar prêmios em dinheiro e passar a primeira parte de sua vida adulta viajando pelo mundo e correndo.

Interessante, pensou Thomas. Quem sabia?

Ela passou o verão correndo na Europa e assinou com a New Balance em seu último ano, desistindo de seu último ano de elegibilidade universitária, já que isso foi antes de os atletas universitários terem permissão para ganhar dinheiro com acordos de patrocínio. Enquanto outros profissionais se preparavam para o campeonato mundial de 2019, ela era uma estudante universitária, especialmente na época da formatura. Ela fez uma viagem de pós-graduação para Barcelona com seus amigos, depois se juntou a seus amigos de atletismo na viagem quadrienal da equipe de atletismo Harvard-Yale-Oxford-Cambridge para a Irlanda e depois para os campi de Oxford e Cambridge.

“Não queria perder isso”, disse ela.

Ela sabia que deveria competir nos campeonatos nacionais naquele verão, mas não tinha ideia de que haveria algo chamado campeonato mundial que se seguiria se ela entrasse para o time. Ela chegou à final de 200 metros no encontro nacional e depois rompeu o tendão da coxa.

Tonja Buford-Bailey, uma importante treinadora de sprint, cuja equipe Thomas logo se juntaria, abordou-a após a corrida e disse que ela precisava reabilitar aquela perna e depois aprender a correr a curva. Thomas adicionou isso à sua lista de tarefas.


Randall tinha um requisito para sua filha ao considerar em qual equipe de treinamento ingressar para iniciar sua carreira profissional. Tinha que ser perto de uma universidade com um programa de saúde pública de ponta para que ela pudesse começar seu trabalho de pós-graduação. Thomas não queria que fosse de outra maneira, o que foi o principal motivo pelo qual ela entrou no time de Bailey no Texas.

Além de se tornar uma velocista de classe mundial e medalhista olímpica, ela passou os últimos três anos se formando em epidemiologia. Ela escreveu sua tese de mestrado sobre as disparidades raciais na saúde do sono e como isso contribui para novos desafios de saúde.

Ela presumiu que as pessoas de cor eram mais propensas a ter empregos com salários mais baixos, com horários não tradicionais que não obedecem aos ritmos circadianos, o que pode causar problemas de sono que levam a doenças cardiovasculares, disse ela. Ao fazer sua pesquisa, ela controlou os níveis de renda, e as disparidades entre pessoas de cor e pessoas brancas persistiram. Ela tem conversado com especialistas que buscam uma explicação biológica ou evolutiva, mas ainda não há nada conclusivo, explicou ela durante um almoço de ovos estrelados e torradas de massa fermentada.

Ela também começou a trabalhar em uma clínica de saúde local, onde hoje passa até 10 horas por semana supervisionando uma equipe de voluntários que cuida da saúde de cerca de 70 pacientes que sofrem de hipertensão. Numa noite recente, ela organizou uma reunião de formação com vários voluntários, e também com Melissa DeHaan, uma enfermeira registada e gestora de casos na clínica, e com o Dr. Mark Ambler, um médico de família e voluntário de longa data na clínica. Ela convenceu a New Balance, uma patrocinadora, a doar tênis de corrida para todos os pacientes da clínica. Ela disse aos voluntários para coletarem informações sobre tamanhos de calçados e enviarem para ela.

Gaby Thomas


Gabby Thomas em reunião na clínica de saúde onde trabalha em Austin, Texas. “Eu realmente não percebia que minha vida era como é agora”, diz ela. (Matthew Futterman/ O Atlético)

Essa coisa que ela estava fazendo naquela noite é por isso que ela ainda está correndo, disse ela. Quanto mais ela concorrer e vencer, maior será a sua plataforma e mais poderá defender a melhoria do acesso aos cuidados de saúde e a redução da disparidade racial.

“Espero que, depois das Olimpíadas de Paris, estarei em posição de provavelmente retribuir ainda mais e causar um impacto cada vez maior, como ter uma fundação dedicada a isso”, disse ela.

Esse é o tipo de conversa que Randall adora ouvir.

Ela foi a primeira pessoa a dizer a Thomas o quão rápida ela era, que um dia poderia ser uma atleta olímpica. Thomas tinha cerca de 11 anos na época. Ela revirou os olhos em um sim, certo, mãe mais ou menos assim, disse Randall. Mas Randall sempre viu a corrida como um meio para atingir fins, para a educação, que traz oportunidades e “para retribuir à comunidade que a amou antes de qualquer pessoa que soubesse que ela era rápida”.

Primeiro, Thomas tem algumas corridas para disputar. Randall, que nunca foi uma mãe muito atlética, está até pensando em mudar seu hábito habitual de assistir da sala de estar e comparecer pessoalmente, especialmente se sua filha chegar a Paris.

Depois disso, talvez eles possam ter outra conversa sobre aquele doutorado.

(Ilustração superior: Dan Goldfarb / O Atlético; foto: Tim Clayton / Corbis via Getty Images)



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