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No Canadá, está a emergir um padrão de intimidação policial de jornalistas

Na manhã de 15 de Abril, dirigi-me a uma agência do Scotiabank no centro de Montreal para cobrir um protesto pró-Palestina. Os ativistas escolheram o local devido aos investimentos do banco canadense na empresa de defesa israelense Elbit Systems. Observei os manifestantes bloquearem os caixas eletrônicos e caixas eletrônicos do banco e a polícia ser chamada.

Policiais apareceram com equipamento anti-motim. Quando foi anunciado que os ativistas seriam presos, eu não esperava ser incluído entre eles.

Apesar de me identificar inúmeras vezes como jornalista e de mostrar aos agentes o meu cartão de imprensa, fui detido juntamente com os 44 activistas que cobria. Foi dentro do banco que fui processado e finalmente liberado após horas de detenção.

Agora enfrento potencialmente acusações criminais por fazer meu trabalho. As acusações de danos que enfrento implicam uma pena máxima de prisão de dois anos e uma multa de até 5.000 dólares canadenses (3.600 dólares). Eu também poderia ser impedido de sair do país.

A polícia canadiana só pode sugerir acusações, pelo que a acusação tem de decidir se me acusa ou não. Esse processo por si só pode levar de alguns meses a um ano.

Sou o segundo jornalista a ser preso no Canadá durante uma missão desde o início de 2024.

Em Janeiro, a jornalista Brandi Morin foi presa e acusada de obstrução na província de Alberta enquanto cobria uma operação policial num acampamento de sem-abrigo onde muitos dos campistas eram indígenas. Foram necessários dois meses de pressão para que a polícia retirasse as acusações contra ela.

Ao longo dos últimos anos, surgiu um padrão de detenções, com a polícia a visar especificamente jornalistas que trabalham como freelancers ou em meios de comunicação mais pequenos. Muitos destes jornalistas têm coberto protestos ou bloqueios liderados por indígenas. Muitas vezes afirmam que os trabalhadores dos meios de comunicação social que procuram “não se parecem com jornalistas”.

A polícia canadiana continua a utilizar a detenção para nos silenciar e intimidar, apesar do nosso direito à liberdade de expressão ao abrigo da Carta Canadiana de Direitos e Liberdades. Para especificar, na seção dois da Carta, os direitos dos canadenses à liberdade de pensamento, crença e expressão são protegidos. A carta identifica os meios de comunicação social como um meio vital para a transmissão de pensamentos e ideias, protegendo o direito dos jornalistas e dos meios de comunicação social de se manifestarem.

Além disso, uma decisão de 2019 de um tribunal canadiano reafirmou a protecção dos jornalistas contra a inclusão em medidas cautelares em situações em que estejam a cumprir os seus deveres profissionais.

A decisão judicial foi tomada no caso do jornalista Justin Brake, que foi preso em 2016 enquanto documentava protestos liderados por defensores de terras indígenas no local do projeto hidrelétrico de Muskrat Falls, em Newfoundland e Labrador. Brake enfrentou acusações criminais de travessura e desobediência a uma ordem judicial por seguir manifestantes até o local, bem como processos de desacato civil.

Apesar da vitória de Brake no processo judicial, os jornalistas ainda foram incluídos nas liminares. Em 2021, outra prisão de alto nível de dois jornalistas canadenses ocorreu no oeste do Canadá. Amber Bracken e Michael Toledano estavam documentando defensores de terras indígenas protegendo o território Wet'suwet'en perto de Houston, Colúmbia Britânica, da construção do gasoduto Coastal GasLink quando foram presos.

Eles foram mantidos detidos pela Polícia Montada Real Canadense (RCMP) por três dias até serem libertados. Numa entrevista, Toledano disse que ele e Bracken foram colocados em celas com as luzes acesas 24 horas por dia, minimamente alimentados e sem acesso a escovas de dente e sabonete. “Recebemos tratamento punitivo na prisão”, explicou Toledano. Eles enfrentaram acusações de desacato civil, que foram retiradas um mês depois.

Embora eu soubesse destes casos, tivesse analisado inúmeras violações da liberdade de imprensa no Canadá ao longo dos últimos anos e tivesse pesquisado as diferentes formas como os jornalistas podem sofrer assédio ou intimidação, nada me preparou para a experiência. Desde que fui preso, não tive a mesma sensação de segurança de antes. O estresse, a sensação de que estou de olho em mim o tempo todo e esperando para ver se as acusações serão feitas, teve um impacto mental sobre mim. Isto não é apenas exaustivo, mas também me distrai do trabalho muito importante e essencial que faço como jornalista.

Contudo, também recebi muito apoio. Foi verdadeiramente reconfortante que jornalistas canadenses e internacionais tenham se unido ao meu apoio após a minha prisão. A solidariedade dos jornalistas nestes casos é crucial. Se apenas um jornalista for preso, significa que nenhum de nós está seguro e que a liberdade de imprensa não está garantida.

Sei que não fiz nada de errado e que as acusações contra mim são injustas. Ser preso não me impedirá de cobrir bloqueios, protestos liderados por indígenas ou outras manifestações. No entanto, estou preocupado com a forma como a minha prisão pode desencorajar outros jornalistas de reportarem sobre estes temas ou de trabalharem para meios de comunicação independentes.

Tenho coberto o activismo pró-Palestina em Montreal há oito anos, e de forma mais intensa nos últimos oito meses devido à guerra em Gaza. Durante anos fui um dos poucos jornalistas presentes nestes protestos e, muitas vezes, o único que cobriu estas ações.

O público deve ver o que está a acontecer nestas acções, sejam elas manifestações pró-Palestina que se opõem ao papel do Canadá na Palestina ou defensores das terras indígenas que se opõem à construção no seu território.

Independentemente da sua opinião sobre o assunto, o público canadiano tem o direito de saber por que os seus concidadãos estão a protestar e se enfrentam abusos policiais. A presença de um jornalista pode por vezes ser a única garantia de que a polícia e as instituições serão responsabilizadas em caso de excessos.

No entanto, existe uma clara falta de vontade política entre os funcionários para proteger os jornalistas e garantir que possam realizar o seu trabalho sem serem perturbados. A prefeita de Montreal, Valerie Plante, não denunciou minha prisão nem instou a polícia a retirar minhas acusações. Em vez disso, quando solicitado a comentar a minha detenção, o seu gabinete afirmou que a liberdade de imprensa é importante e que permitirá à polícia realizar a sua investigação.

Apenas um vereador escreveu à prefeitura pedindo que minha prisão fosse denunciada. Os políticos locais também têm estado em grande parte calados sobre as detenções de outros jornalistas, com poucas excepções.

O comentário do gabinete do prefeito reflete a atitude da maioria dos políticos no Canadá, que de outra forma declaram prontamente o seu respeito pela liberdade de expressão.

Em 3 de maio, Dia Mundial da Liberdade de Imprensa, o primeiro-ministro canadense, Justin Trudeau, divulgou uma declaração dizendo que “os jornalistas são a base da nossa democracia”. No entanto, ele nunca tomou posição para defender Morin, Brake, Bracken, Toledano e muitos outros que foram presos durante a missão. Ele, como muitos outros políticos, carece de palavras e ações.

Até que sejam tomadas medidas concretas para evitar que os agentes da lei intimidem ou silenciem jornalistas através da detenção, a liberdade de imprensa continuará a estar em perigo no Canadá. Os jornalistas devem ser protegidos e os seus direitos consagrados não devem ser desconsiderados quando determinados assuntos são cobertos. Se os jornalistas continuarem a ser intimidados para não realizarem o seu trabalho, o público corre o risco de ser mantido no escuro sobre acontecimentos e desenvolvimentos importantes.

As opiniões expressas neste artigo são do próprio autor e não refletem necessariamente a posição editorial da Al Jazeera.

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