La course de montagne meurtrière de la Chine est un signal d’alarme pour son industrie du marathon en plein essor

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Zhang est le seul survivant des six athlètes qui menaient la course sur un tronçon de piste éloigné lorsque des conditions météorologiques extrêmes ont provoqué une pluie verglaçante et une chute soudaine de la température.

La tragédie a choqué la communauté des coureurs en Chine et a suscité l’indignation du public, beaucoup se demandant si les organisateurs avaient correctement planifié la course et préparé les participants aux conditions météorologiques extrêmes.

Alors que la classe moyenne montante de Chine fait de la course un passe-temps, les marathons et les courses de trail ont explosé en popularité au cours des dernières années.

Selon l’Association chinoise d’athlétisme, 1 828 marathons et autres courses de longue distance ont eu lieu à travers la Chine en 2019 avant que la pandémie ne frappe, attirant plus de 7 millions de participants. En 2014, il n’y avait que 51 courses.
La croissance fulgurante a été en partie stimulée par les efforts du gouvernement pour développer l’industrie sportive du pays. En 2014, l’Administration générale des sports de Chine a annoncé que les organisateurs n’avaient plus à demander l’approbation de l’administration ou de ses filiales pour accueillir des événements sportifs commerciaux – une aubaine majeure pour le industrie en marche.

Les gouvernements locaux se sont précipités pour organiser des courses pour promouvoir le tourisme et stimuler la consommation, mais une réglementation laxiste de l’industrie et une faible surveillance gouvernementale ont créé des risques pour la sécurité, selon des experts et un organisateur de course à qui CNN a parlé. Ils disent les courses sont souvent mal organisées, et parfois en proie à des blessures et des décès.

La course en montagne a eu lieu dans la forêt de pierre du fleuve Jaune, une destination touristique connue pour ses imposantes formations rocheuses déchiquetées dans la province chinoise du Gansu.
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Lors d’une réunion d’urgence la semaine dernière, de hauts responsables sportifs ont reconnu qu’il y avait “des problèmes et des insuffisances” dans la supervision des événements sportifs, et ont appelé les organisateurs à améliorer les mesures de sécurité et la planification d’urgence.

“Tous les départements et unités (…) devraient se concentrer sur la prévention et la résolution des risques majeurs comme une priorité clé”, a déclaré un compte rendu de la réunion.

Le gouvernement provincial du Gansu, où s’est déroulé l’événement de samedi dernier, a ouvert une enquête sur l’incident, mais les critiques affirment que la course meurtrière est un signal d’alarme pour les autorités de tout le pays – en particulier dans les provinces les plus pauvres où la promesse de profits est tentant les organisateurs de réduire les coûts.

Qu’est-ce qui s’est mal passé à la course

Le parc géologique du comté de Jingtai, près de la ville de Baiyin, où s’est déroulée la course à haute altitude du fleuve Jaune Shilin, est connu pour ses imposantes formations rocheuses.

Ce n’est en aucun cas une course facile. Son sentier serpente à travers des ravins étroits et sablonneux et à travers des montagnes exposées à environ 2 000 mètres (6 561 pieds) au-dessus du niveau de la mer, et les participants n’ont que 20 heures pour terminer le parcours de 100 kilomètres.

Pour se qualifier, les coureurs doivent avoir terminé deux marathons complets ou une course sur sentier de plus de 50 kilomètres (31 miles) au cours de la dernière année. Ils paient 1 000 yuans (157 $) pour participer et se voient offrir une récompense de 1 600 yuans (251 $) pour la finition – avec entre 15 000 et 2 000 yuans (2 353 $ à 3 137 $) en prix pour les 10 meilleurs coureurs.

Son organisateur officiel est le gouvernement Baiyin, mais le vrai travail a été confié à une petite entreprise qui a remporté une offre de 1,5 million de yuans (240 000 $) pour organiser la course en 2018 et, selon les dossiers d’enregistrement des entreprises publiques, et a continué à le faire. .

La section entre les deuxième et troisième points de contrôle est l’étape la plus difficile de la course, avec une élévation de 1 000 mètres (3 280 pieds) sur une distance de 8 kilomètres (environ 5 miles), selon le compte d’un participant sur les réseaux sociaux.

“Il n’y a pas de ravitaillement fourni au point de contrôle 3, ce qui signifie que même si (les coureurs) ont atteint le sommet, il n’y a ni nourriture ni boisson – sans parler d’eau chaude. Il n’y a pas non plus d’endroit pour se reposer sur la montagne exposée et aucune voie de sortie, “, a déclaré le poste.

La montée est si raide que les coureurs doivent se démener par endroits, selon le poste.

C’est là que Zhang s’est évanoui et que de nombreux autres coureurs ont péri.

Zhang luttait déjà contre des vents forts et de la pluie dans la montée abrupte lorsque les températures ont soudainement chuté. Les gouttes de pluie se sont transformées en grêlons, lui écrasant le visage et brouillant sa vision, a-t-il écrit dans un compte sur le site de médias sociaux chinois Weibo.

L’entraîneur du club de sport, âgé de 30 ans, a continué, mais le vent était si fort qu’il a continué à être renversé.

“(Je) suis tombé encore et encore plus de 10 fois. Mes membres se raidissaient et je pouvais sentir mon corps devenir lentement incontrôlable. Après la dernière chute, je ne pouvais plus me lever”, a-t-il écrit.

Dans ses derniers instants de conscience, Zhang s’est enveloppé dans une couverture en aluminium – la seule protection contre le froid qu’il avait dans le sac à dos – et a appuyé sur le bouton SOS de son traceur GPS.

Mais aucun sauveteur n’est venu.

Au lieu de cela, Zhang est resté exposé et inconscient dans des conditions glaciales pendant deux heures et demie, jusqu’à ce qu’un berger local le repère et le transporte dans une grotte, a-t-il écrit. Il s’est réveillé une heure plus tard pour se retrouver emmailloté dans une couette près d’un feu, à côté de plusieurs autres coureurs s’abritant aussi dans la grotte.

Le berger Zhu Keming a sauvé Zhang Xiaotao et cinq autres coureurs lors du marathon le plus meurtrier de l'histoire récente de la Chine.

Le gouvernement de la ville de Baiyin a imputé le nombre ahurissant de morts à un “changement soudain de la météo régionale”. Mais beaucoup pensent que les organisateurs devraient être tenus pour responsables de ne pas avoir fourni de mesures de sécurité et de protection adéquates.

Yi Jiandong, expert en santé sportive à l’Université de Wenzhou, a déclaré à la chaîne de télévision publique CCTV qu’en principe, les courses de trail devraient installer des stations de ravitaillement tous les 10 kilomètres (6,2 miles) du parcours, au moins.

“Cette fois, les deux stations de ravitaillement étaient distantes de 16 kilomètres (environ 10 miles), ce qui signifiait que les coureurs n’étaient pas pris en charge pendant deux à trois heures – il n’y avait pas de boissons, de nourriture ou de tente pour se reposer, rien. Cela peut apporter un grand danger », a-t-il déclaré.

La société qui a organisé la course n’a pas pu être contactée pour commenter. Le maire de Baiyin, Zhang Xuchen, s’est excusé et s’est incliné dimanche lors d’une conférence de presse télévisée.

“En tant qu’organisateur de l’événement, nous sommes criblés de culpabilité et d’auto-accusation. Nous exprimons notre tristesse pour les victimes et nos sincères condoléances aux familles des victimes et des blessés”, a-t-il déclaré.

Les participants ont déclaré sur les réseaux sociaux et lors d’entretiens avec les médias d’État que les organisateurs ne les obligeaient pas à apporter des vestes imperméables en fuite. Lorsque la tempête de grêle a frappé, beaucoup n’avaient que des couvertures en aluminium d’urgence pour se réchauffer, mais certains avaient leurs draps emportés ou déchirés par le vent. Selon les experts sportifs et les organisateurs de courses expérimentés, les vestes coupe-vent et imperméables sont un équipement obligatoire pour la plupart des épreuves de course en montagne sur de longues distances à haute altitude, où le temps peut changer rapidement et de façon spectaculaire.
La plupart des victimes de la course sont mortes d’hypothermie, une chute dangereuse de la température corporelle causée par une exposition prolongée à un froid glacial. Cela peut amener les victimes à perdre progressivement leur capacité de bouger ou de penser, parfois sans même s’en rendre compte, et éventuellement conduire à une insuffisance cardiaque et à la mort.

Sur les réseaux sociaux, certains commentaires se sont demandé si les organisateurs auraient pu surveiller de plus près la météo et peut-être annuler la course.

La veille de l’événement, le bureau météorologique du comté de Jingtai a émis une alerte aux vents forts et à la pluie, a rapporté le journal officiel Beijing News. Zhang, le coureur, a également remarqué le vent samedi matin. “Quand nous avons commencé à 9 heures du matin, le vent était si fort que les chapeaux de beaucoup de gens ont été arrachés”, a-t-il écrit.

Les experts ont également souligné le manque de ressources de premiers secours et de sauvetage sur les lieux, en particulier le long de la partie la plus difficile de la course où la plupart des coureurs ont eu des ennuis. La pente raide est inaccessible aux voitures, ce qui complique encore les efforts de sauvetage.

“(Les organisateurs) devraient être préparés pour les opérations de sauvetage. Certaines courses ont des hélicoptères, certaines ont des équipes de secours professionnelles – mais il devrait toujours y avoir des gens en attente. Cette fois, il me semble que ces (dispositions) font défaut”, Yi Jiandong, un expert en santé du sport à l’Université de Wenzhou, a déclaré à la chaîne de télévision publique CCTV.

Un problème à l’échelle de l’industrie

Alex Wang, un blogueur de voyage qui a travaillé pour une entreprise chinoise de sports de plein air jusqu’en 2019 et a organisé plus de 10 trails courir des courses en Chine, a déclaré que les événements auxquels elle était impliquée louaient souvent une ambulance tous les 10 kilomètres du parcours.

Mais tous les organisateurs n’étaient pas prêts à payer pour cela, a-t-elle déclaré.

“Tout se résume au coût. Si vous voulez mettre en place plus de points de secours et organiser des personnes en attente le long du parcours, vous devez dépenser plus d’argent”, a-t-elle déclaré.

Comparé aux marathons urbains, le trail est un retardataire en Chine, ne gagnant en popularité qu’au cours des dernières années.

Selon l’Association chinoise d’athlétisme, 481 courses de trail ont eu lieu en 2019 – plus d’un quart de toutes les épreuves de course longue distance.

Mais contrairement aux marathons urbains, la course sur sentier compétitive en Chine manque de règles et de réglementations établies, et il n’y a pas d’organe de surveillance clair, a déclaré Wang. Dans la plupart des cas, les gouvernements locaux agissent en tant que gardiens et les normes varient considérablement, a-t-elle ajouté.

Dans un commentaire sur son site Internet, la Commission centrale du Parti communiste chinois pour l’inspection de la discipline a exposé les nombreux maux infligés à l’industrie du marathon.

“Certaines courses se concentrent souvent uniquement sur les avantages économiques et ne sont pas disposées à investir davantage dans les services et la sécurité. Certaines entreprises n’ont pas les qualifications et la capacité d’organiser des événements sportifs à haut risque … et ne recherchent que des succès et des profits rapides. Et certaines autorités gouvernementales locales ne veulent pas ou ne savent pas comment superviser (de tels événements)”, a-t-il déclaré.

Courses de trail sont souvent détenus dans des régions éloignées du pays qui accusent un retard de développement et de ressources. Durer La course de samedi s’est déroulée dans la campagne reculée du Gansu, l’une des régions les plus pauvres de Chine.

Rao Liqun, un responsable de la Yunnan Road Running Association, a déclaré à l’agence de presse d’État Xinhua que de nombreux organisateurs de courses d’essai en Chine manquent d’expérience et d’expertise, et qu’il y a souvent une grave pénurie d’assistance médicale et de mesures d’urgence lors des événements.
L’Ultra-Trail du Mont-Blanc en France, en Italie et en Suisse, l’une des courses les plus célèbres et les plus difficiles au monde, dispose de plusieurs postes médicaux installés le long du parcours et nécessite une longue liste d’équipements obligatoires, allant de vestes imperméables, et pantalons aux bandages et réserves de nourriture.
Lors d’une réunion d’urgence dimanche après la tragédie, l’Administration générale des sports de Chine a déclaré que les autorités devraient mettre en place un mécanisme de “coupure de circuit” pour annuler les courses lorsque des risques pour la sécurité surviennent.
Depuis lundi, plus d’une douzaine d’événements de course à travers la Chine ont été retardés ou annulés. Un marathon au Gansu a été parmi les premiers à activer le “disjoncteur”, citant les risques posés par le coronavirus et les conditions météorologiques.

Mais pour les familles des victimes, la leçon est venue à un prix trop élevé.

“Pour vous (organisateurs), ce n’est peut-être qu’une erreur au travail, mais cela a privé ma mère de son amour”, a écrit la fille d’une victime sur Weibo. « Quant à moi, j’ai perdu mon père, et (avec lui) j’ai perdu une partie de ma vie.

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